Paolo Russo si è laureato presso l'Università di Bologna, dove ha poi conseguito il Dottorato di Ricerca in Musicologia. Dal 1989 ha insegnato Storia della musica nei Conservatori di musica, ed è ora professore nell'Università di Parma. Ha  pubblicato volumi per Carocci, Olschki, LIM, Mursia prevalentemente sull’opera italiana e francese Sette e Ottocentesca. I suoi studi vertono anche sulla musica strumentale ottocentesca sulla didattica della storia della musica e sulla musica del Secondo Novecento.
E' nel comitato di redazione della rivista «Musica e Storia» edita dal 1993 dal il Mulino e dalla Fondazione Levi di Venezia, collabora al «Saggiatore musicale» e ha lavorato per il Dizionario Biografico degli Italiani (Treccani), il Dizionario musicale Musik in Geschichte und Gegenwart, edito da Bärenreiter a Kassel, per Radiotre, Radiodue.