Giacomo Rizzolatti si è laureato in Medicina e Chirurgia all'Università di Padova dove ha anche conseguito la specializzazione in Neurologia. Ha trascorso tre anni presso l'Istituto di Fisiologia dell'Università di Pisa, diretto dal Prof. Giuseppe Moruzzi. La Sua carriera accademica è poi proseguita prevalentemente presso l'Università di Parma, prima come Assistente alla Cattedra di Fisiologia Umana e quindi come Professore Ordinario di Fisiologia Umana. Attualmente dirige l’Unità di Ricerca (URT) del CNR dell’Istituto di Neuroscienze presso l’Università di Parma.

Ha trascorso un anno presso il Dipartimento di Psicologia della "McMaster University", a Hamilton, Canada, e l’Anno Accademico 1979-1980, come "Visiting Professor", presso il Dipartimento di Anatomia dell'Università di Pennsylvania, a Filadelfia. E’ stato Visiting Professor, nel 2006 presso l’Università della California, Santa Barbara.

E' membro dell'Accademia dei Lincei, dell’Academia Europaea, dell’Académie Francaise des Sciences, ed è "Honorary Foreign Member" dell'American Academy of Arts and Sciences e della National Academy of Science, USA.

Attualmente è Affiliate Professor presso il Dipartimento di Fisiologia della Facoltà di Medicina e Chirurgia dell’Università di Malta.

Tra gli innumerevoli riconoscimenti ottenuti: il "Premio Golgi per la Fisiologia”", il "George Miller Award" della Cognitive Neuroscience Society, il premio “Feltrinelli” per la Medicina dell'Accademia dei Lincei, il premio “Herlitzka” dell’Accademia delle Scienze di Torino e il premio internazionale “Grawemyer 2007” per la Psicologia, considerato il premio internazionale più prestigioso in questo campo. Ha ricevuto il Premio Principe delle Asturie per la Scienza, il più prestigioso premio scientifico spagnolo e recentemente (2014) il Brain Prize for Neuroscience, il maggiore riconoscimento internazionale per le neuroscienze.

Ha ricevuto Lauree Honoris Causa dall'Università “Claude Bernard” di Lione, dall'Università di San Pietroburgo, dall’Università di Lovanio, dall’Università di Sassari e dall’Università Nacional de San Martin di Buenos Aires.

E’ il leader del gruppo che ha scoperto i neuroni specchio.

E’ autore di circa 250 pubblicazioni su riviste internazionali. Il suo H Index è 121.

Giacomo Rizzolatti terrà, nell'ambito del Master Educational a.a. 2017-18, l'intervento dal titolo:

Musica ed empatia: il ruolo dei neuroni specchio